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贸易战能否打“稀土牌”?

内蒙古包头市,“稀土之乡”白云鄂博矿区的稀土开采作业

在当前中美贸易争端频仍的关键节点,适逢中国头部ICT企业遭美“封杀”,国家领导人赴赣考察调研稀土产业,让稀土这一不可再生的重要战略资源,成了中美贸易对垒中新一轮的焦点。

从资本市场的快速反应可见一斑,消息传出的次日,5月21日,A股稀土板块、稀土永磁板块表现活跃,十余只个股掀起涨停潮;在港股市场,一只名叫“中国稀土”的仙股更是暴涨近130%,创上市以来最大单日涨幅。

就美国而言,特朗普政府在2017年12月就颁布了增加包括稀土在内的23种关键矿物原料在美国本土产量的行政令,要求加强稀土自给自足,减少进口依赖,从而提升本国科技行业与国防工业的竞争力,被外界解读为其布局对华贸易战的前兆。

稀土的战略意义何以如此突出?一直以来,盛传着“如果说石油是工业的血液,那么稀土就是工业的维生素”的说法。准确而言,稀土是17种特殊金属元素的总称,它们既广泛应用于玻璃、冶金等传统领域,亦应用在永磁材料、高温超导等高新技术领域,是战略新兴产业的关键材料。

作为世界上稀土矿产资源最为丰富的国家,中国的稀土资源储量充足,特别是在重稀土上占据垄断地位。根据美国地质勘探局(USGS)发布的2018年矿业商品总结报告,估计2017年全年,中国的稀土储量为4400万吨,占世界总储量的36.67%;而产量则为10.5万吨,约占世界总产量的81%。与之相对应的是,美国的稀土产量从2016年至2017年连续两年为零。

中国稀土储量大降背后

中国稀土矿的储量和产量所占全球比例,并不对等。从1985年成为稀土主产国以来,中国对于全球稀土产业的影响,更多体现在出口而非储备上。但和石油有着很大区别的是,根据密切追踪稀土行业的英国研究公司Adamas Intelligence的数据,在目前勘探尚不十分充分的情况下,全世界现有稀土可开采近1000年,意味着世界范围内的稀土资源并不那么稀缺。

更一反我们普遍认知的是,主导着全球稀土供应格局的中国,并未像海湾国家一样依赖丰富的能矿资源,掌握稀土金属的全球定价权赚得“盆满钵满”,反而在很长一段时间里由于过度追求外汇而开放供应稀土,在对外剧增稀土出口量的同时出现战略失误,导致国际稀土价格急速下跌:1990—2005年,稀土矿石价位从11700美元/吨跌至7430美元/吨,国际单一稀土价格下降了30%~40%。

在巨大产能的带动下,1990—2005年间,中国的稀土出口量增长了近10倍,出口总量占全球的80%。然而,价格下跌导致稀土生产企业更加依赖规模扩张,不少稀土加工企业亦随之倒腾、囤积稀土,将重心从生产转移到了资源的买卖上。中国的稀土产业,出现了供应远甚于需求的恶性价格战局面。不少公开资料显示,仅2011年一年,中国稀土年产量在15万吨以上,而国内年需求量在7万吨左右,市场供给远大于需求。

而在另一方面,尝到了中国“贱卖”稀土甜头的欧美及日本等国家,则加快了稀土资源的战略储备步伐。在20世纪90年代,美国、澳大利亚、加拿大等拥有稀土矿的国家,就开始普遍实行限制或停止开发本国稀土矿的政策。这也从侧面解释了为何美国坐拥排名全球前列的稀土储量,却有着上述2016年和2017年两年开采量为零的数据。同时,美、日也利用中国对外开放供应稀土的时机,加快开发高技术稀土材料及相关产品,不断加大稀土金属的技术创新,推出了大量依赖稀土资源的高科技军事装备和民用消费品。

2017年全年,中国的稀土储量为4400万吨,占世界总储量的36.67%;而产量则为10.5万吨,约占世界总产量的81%。

与之相对应的是,中国的稀土储量从约30年前接近全球总量的90%,急剧下降到2017年不及37%的尴尬比例。而据中国国土资源部的数据,到2020年中国现代化所需的45种主要矿产资源中,能保证需求的只有6种,并且按照目前的开采出口规模,再过30—50年,中国将从稀土矿的资源大国变成小国。

中国成世界最大稀土进口国

多年的无序开发,已经造成稀土资源储量和工业产量之间的严重不平衡,一方面是对生态环境的严重破坏,另一方面使得国家的战略性储备资源得不到有效保护。决策者清楚地意识到,中国稀土资源的粗放式开发模式必须终止。

自2016年年底新一轮稀土行业整顿开始以来,中国政府重点打击不按照国家指令性计划、违法违规开采、冶炼的“黑稀土”,同时提高行业集中度,推进稀土矿产资源整合。工信部发布的2016年第一批稀土生产指令性计划显示,包括包钢集团、中铝集团等在内的六家大型矿业集团公司的冶炼分离配额占全国的99.57%,对全国稀土供应享有绝对的控制力。

2018年,基于防范被用作“洗白”中国非法开采的稀土这一考虑,中国全面禁止进口缅甸稀土。這可能导致我国中重离子型稀土矿的供给大幅收缩。值得注意的是,同年12月,中国稀土金属矿进口量为1953吨,其中从美国进口1853吨,占12月总进口量的95%。从全年来看,比重也差不多。中国从美国越来越多地进口稀土矿石,而对其出口稀土成品,体现了中国在稀土分离、提纯工艺上的技术成熟度领先全球。

在全球稀土产业链分工里,中国拥有从开采到提炼的成熟配套设施。一个更明显的证据是,中国稀土行业协会的数据显示,2018年中国进口各类稀土产品9.84万吨,其中进口稀土化合物及稀土金属总量6.94万吨,同比增长102%。同期,中国稀土出口量为5.3万吨。中国已经成为世界上最大的稀土资源产品进口国。

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